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Desde então, o caso foi muitas vezes discutido pelos três; e Catarina descobriu, com alguma surpresa, que ambos julgavam que o facto de Isabel não ser rica nem de boa família contribuiria talvez para que o casamento dela com o irmão trouxesse muitos inconvenientes, dizendo que estavam persuadidos de que o general, só por causa disto, sem contar já com o baixo carácter da rapariga, se oporia ao casamento.

Catarina, muito alarmada, punha o caso em si. Ela era tão insignificante e talvez tão pobre como Isabel; se o morgado dos Tilneys não tinha riqueza suficiente, grandes deviam ser as exigências do irmão mais novo. As reflexões a que isto a levara só poderiam atenuar-se com a ideia de que logo desde o princípio tivera a sorte de cair nas boas graças do general, tanto pelas suas palavras como pelas suas acções; e lembrando-se de que várias vezes o ouvira falar muito desinteressado do dinheiro, concluiu que os filhos o não compreendiam neste ponto.

Contudo, estavam tão convencidos de que o irmão não teria coragem de pedir licença ao pai, e tantas vezes lhe afirmavam que não havia probabilidades de ele agora voltar a Northanger, que ela começou a sentir-se mais satisfeita por não ver necessidade de sair sùbitamente. Mas, ao mesmo tempo, era natural que o capitão Tilney, quando pedisse consentimento ao pai, lhe fizesse ver qual o procedimento de Isabel; por isso lembrou-se de pedir a Henrique que contasse ao general tudo como na verdade se passara, para que preparasse a sua opinião imparcial e apresentasse objecções mais convincentes que o facto da diferença de fortuna. Propôs-lho, portanto. Mas Henrique não concordou com a medida proposta, com tanto ardor, como ela esperava.

- Não - disse ele. - Não é preciso comover meu pai, nem antecipar a confissão das loucuras de Frederico.

Ele é que deve contar a sua história.

- Mas ele dirá só metade.

- Basta que diga a quarta parte.

Passaram dois dias e não vieram notícias do capitão Tilney.

Os irmãos não sabiam que pensar. Umas vezes, parecia-lhes que aquele silêncio era o resultado do seu suposto compromisso; outras vezes, esse mesmo silêncio parecia-lhes incompatível com ele. O general, entretanto, embora todas as manhãs se aborrecesse por não vir carta de Frederico, não sentia qualquer grande inquietação a seu respeito; a sua única preocupação era que Catarina passasse o melhor possível em Northanger. Muitas vezes falava acerca do caso. Receava que o facto de ter sempre as mesmas ocupações e as mesmas pessoas na sua frente a aborrecesse; desejaria que as senhoras Frasers tivessem vindo passar ali uma temporada; de vez em quando falava em convidar gente para o jantar e, uma ou duas vezes, começou a deitar contas aos pares que se poderiam obter na vizinhança. Sem caçadas ou outros divertimentos, sem a presença das senhoras Frasers, era uma época morta do ano.

E acabou por dizer a Henrique, que, quando ele fosse para Woodston, lá iriam, um dia, fazer-lhe uma surpresa e almoçar com ele. Henrique tinha muita honra e prazer em os receber e Catarina ficou encantada com o plano.

- E quando lhe parece, meu pai, que poderei contar com esse prazer? Tenho de estar segunda-feira em Woodston por causa da reunião da freguesia, e terei talvez de ficar mais dois ou três dias.

- Pois bem, iremos qualquer desses dias. Não é preciso fixar o dia certo. Não queremos de maneira alguma alterar os teus hábitos. Para nós, qualquer coisa servirá. As meninas desculpam qualquer falta na mesa de um rapaz solteiro. Ora vamos a ver: na segunda-feira tens tu muito que fazer, portanto não iremos na terça, tenho eu. Espero de manhã o meu agrimensor de Brockham, e à noite não era bonito faltar à assembleia.

Como já sabem que estou cá, levaríam a ma! se não fosse. Eu, menina Catarina, não gosto de ofender nenhum vizinho, desde que isso esteja nas minhas mãos, nem mesmo que tenha de me sacrificar. São pessoas muito respeitáveis. Mando-lhes sempre, duas vezes por ano, meio veado de Northanger e, quando posso janto com eles. Portanto, terça-feira também está posta de parte. Talvez nos possas esperar na quarta-feira; estaremos lá cedo, a fim de vermos tudo bem. Conta connosco à uma menos um quarto, pois saíremos daqui às dez e não demoraremos mais de duas horas e três quartos a chegar a Woodston.

Nem um baile seria tão bem recebido por Catarina como esta pequena excursão, tal era o seu desejo de conhecer Woodston. O seu coração saltava ainda de alegria quando, decorrida uma hora, Henrique, com botas e capote de montar, entrou na sala onde ela estava com Leonor, e disse:

- Venho, minhas senhoras, possuído dum conceito muito moralista, dizer que temos sempre de pagar caro os prazeres deste mundo e que por vezes os compramos com grande desvantagem, cedendo a felicidade presente e certa pela que talvez nunca se realize. Eu mesmo sou agora testemunha disso. Por esperar ter o prazer de as ver quarta-feira em Woodston, o que o mau tempo e outras imprevisíveis eventualidades podem impedir, tenho de ir dois dias mais cedo do que tencionava.

- O quê? - disse Catarina, muito triste. - Já se vai embora! E porquê?

- Ora, porque há-de ser! Porque não posso deixar de ir atrapalhar a minha velha governanta e dizer-lhe que tem de preparar um jantar para vós.

Oh, não está a falar a sério!

- Falo, sim, e com grande pena, pois preferia ficar.

- Mas porque está a pensar nessas coisas, depois do que o general lhe disse? Ele não quer que se incomode e disse que qualquer coisa serviria.

Henrique sorriu levemente.

- Por mim e pela sua irmã - continuou Catarina parece-me absolutamente desnecessário; e o seu pai frisou bem que não era preciso andár com aflições. Além disso, mesmo que não o dissesse, a ele, que tem sempre jantares tão bons em casa, não faria diferença ser esse um pouco inferior.

- Por ele e por mim, gostaria de poder pensar assim. Adeus.

Como amanhã é domingo não voltarei, Leonor.

Henrique saiu. E porque era muito fácil, a Catarina, duvidar do seu bom senso do que do de Henrique, logo viu que ele tinha razão, apesar de lhe ter custado muito vê-lo partir. Mas a incompreensão da atitude do general continuava a atormentá-la. Que ele era muito esquisito nas comidas, já ela o compreendera sem auxílio de ninguém; mas a razão por que ele dizia uma coisa, quando tinha outra na ideia, era incompreensível.

Como se haviam de compreender tais pessoas? Quem, a não ser Henrique, podia adivinhar o que o pai tencionava fazer i Estariam agora sem Henrique, desde sábado até quarta-feira.

Este foi o fim triste de todas as reflexões. Com certeza a carta do capitão Tilney viria na sua ausência; e tinha a certeza de que na quarta-feira havia de estar um dia de chuva.

passado, ; o presente e o futuro estavam igualmente envolvidos em neblina. O irmão era tão infeliz, a perda de Isabel tão sentida e Leonor sempre que o irmão saía, ficava tão triste!

O que haveria que a interessasse ou a distraísse? Aborrecia-se com os passeios à floresta e aos bosques, sempre tão amenos e secos, e mesmo a Abadia tornava-se para ela, como qualquer outra casa. A triste lembrança da loucura que ela tinha ajudado a alimentar e a completar era a única emoção que sentia ao pensar no ediffcio. Que revolução nas suas ideias! Ela, que tanto ansiava estar numa abadia! Agora nada de mais atraente andava na sua imaginação do que o conforto simples duma boa casa paroquial, parecida com Fullerton, mas melhor. Fullerton tinha os seus defeitos, mas talvez que Woodston não tivesse nenhum. Ah, se quarta-feira chegasse! Chegou e exactamente quando se devia esperar. Chegou; o tempo estava bom e Catarina saiu. Às dez horas, a vitória levou as duas da Abadia.

Depois de uma viagem agradável de quase vinte milhas, chegaram a Woodston, uma aldeia grande e populosa, com uma boa situação. Catarina tinha vergonha de dizer que a achava bonita, enquanto o general parecia pensar que devia desculpar a monotonia da terra e o tamanho da aldeia. Mas, no seu coração, ela preferia-a a qualquer outra que conhecia, e olhava com admiração para todas as casas, maiores do que cabanas, e para todos os estabelecimentos insignificantes por que passavam. No fim da aldeia, e a uma distância razoável das restantes casas, estava a casa da paróquia, uma casa nova, de boa pedra, com as suas grades verdes semicirculares. À medida que se aproximavam da porta, Henrique, com os seus companheiros de solidão, um grande terra-nova e dois ou três terriers, mostraram-se prontos a recebê-los e a servi-los. 0 espírito de Catarina quando entrou na casa estava demasiado ocupado, para observar ou dizer outra coisa: e até, quando o general Ihe perguntou a sua opinião, ela mal Ihe soube dizer em que sala estava. Depois de olhar, tinha notado que a sala era a mais confortável do mundo, mas, como estava resolvida a não dizer isso, a frieza do seu louvor desapontou o general.

- Não é uma casa boa - isse ele. - Não se pode comparar a Fullerton ou a Northanger. Devemos apreciá-la como uma simples casa de paróquia, pequena, mas contudo decente e habitável e, além disso, não inferior a qualquer outra do seu género; ou, por outras palavras, creio que haverá poucas casas paroquiais do campo, em Inglaterra, que sejam metade do que esta é. É claro que podia ser arranjada. Longe de mim dizer o contrário. Talvez precisasse de um arco, embora, isto aqui para nós, não haja coisa com que mais embirre do que um arco posti co. Catarina não ouviu o bastante destas palavras para perceber ou ficar ofendida com elas. Discutiram-se outros assuntos que Henrique sustentou até que uma bandeja com refrescos, trazida pelo criado, veio restabelecer a complacência do general e a boa disposição habitual de Catarina.

o compartimento em que estavam era cómodo, de boas dimensões e elegantemente mobilado como sala de estar. Ao deixá-lo, para ir passear pelos campos, mostraram-Ihe primeiro um compartimento mais pequeno, que pertencia ao dono da casa e estava agora excepcionalmente arrumado. Depois entraram noutro que se destinava, futuramente a sala de visitas, cuja aparência, embora sem mobília, satisfez de tal fòrma Catarina, que chegou a agradar ao general.

Era um compartimento de excelentes proporções, com janelas rasga_das até ao soalho, das quais se viam lindas paisagens, embora só se descortinassem prados verdes. Catarina exprimiu a sua admiração com toda a sincera simplicidade de que era capaz.

- Oh, porque não mobila esta sala senhor Tilney? Que pena não estar mobilada! É o compartimento mais belo que tenho visto. a mais bela sala do mundo!

- Creio - disse o general, com um sorriso de satisfação - que em breve será mobilada. S6 espera pelo gosto duma senhora. Sim, se a casa fosse minha, eu não estaria noutro lugar.

Oh, que linda cabana, além, no meio daquelas árvores! E são macieiras! Oh, que linda cabana!

- Gosta dela e aprova-a; é quanto basta. Henrique, lembra-te de dizer a Robinson que a cabana fica. Esta amabilidade chamou Catarina à razão; calou-se logo.

Embora subtilmente interrogada pelo general a respeito da sua preferência quanto às cores do papel e das cortinas, nad2 se conseguiu arrancar dela.

Contudo, a influência de coisas novas e do ar fresco foi de grande eficácia para dissipar estas atitudes embaraçosas. Na parte das dependências de serviço abria-se uma avenida que ocupava dois lados dum prado e que Henrique construíra quando, há meio ano, tomara conta da casa; mas estava agora suficientemente arranjada para que Catarina julgasse a mais bonita em que jamais estivera, embora houvesse só um arbustozinho pouco mais alto que o banco verde colocado à esquina.

Um passeio por outros prados e por parte da aldeia, a visita aos estábulos para se examinarem algumas modificações, e um passatempo engraçado com uma ninhada de cães que começavam a andar trouxe-os para casa às quatro horas, apesar de a Catarina parecer serem só três. Às quatro deviam jantar e às seis partir. Nunca um dia passara tão depressa.

Ela só olhava para o general, a quem a abundância do jantar parecia não despertar o mais pequeno assombro, mas, pelo contrário, fazê-lo procurar em toda a mesa carnes frias, coisa que não existia. As impressões dos filhos eram diferentes.

Raras vezes o tinham visto comer tão alegremente fora da sua própria mesa e nunca o tinham visto tão pouco aborrecido por a manteiga estar derretida.

às seis horas, depois de o general ter tomado o seu café, a carruagem levou-os de novo a Northanger. Tão agradável tinha sido a sua conduta durante a visita, tão certa estava das suas intenções que, se Catarina pudesse sentir igual certeza quanto aos desejos de Henrique, teria deixado Woodston com menos preocupações a respeito de como e quando ali poderia voltar.